Le pic pétrolier donne au monde une crise énergétique lorsque les approvisionnements commencent à diminuer à tout moment depuis 2015. Mais une autre crise croissante se profile, avec des conséquences potentiellement dévastatrices pour les approvisionnements alimentaires mondiaux. Le phosphore est un nutriment essentiel à la croissance des plantes, tout comme l’azote et le potassium. C’est un élément clé de l’ADN et joue un rôle important dans le métabolisme énergétique des plantes.

Sans cela, la récolte échouera, entraînant l’effondrement de la chaîne alimentaire humaine. La production de phosphate devrait culminer en 2030 lorsque la population mondiale atteindra environ 9,1 milliards de personnes en 2050. Et contrairement au pétrole, où il existe des alternatives énergétiques renouvelables aux combustibles fossiles, il n’y a pas de substitut au phosphore. Parce que les roches phosphatées importées deviennent plus chères et s’épuiseront un jour, il peut y avoir une solution plus proche de chez nous.

L’Europe occidentale importe la totalité de son phosphate à des fins agricoles, selon les consultants en environnement, plus de 50% des besoins totaux de la Grande-Bretagne peuvent provenir de sources biologiques, ce qui permet à l’industrie agricole d’économiser entre 20 et 30 millions de livres sterling par an. Les gens parlent souvent de la dépendance humaine au pétrole. Nous avons également la même dépendance que les engrais phosphatés. Notre principale source – la roche phosphatée – est exploitée pour être utilisée dans les engrais et devrait culminer vers 2030. Cela signifie que d’ici là, nous devons doubler notre capacité de croissance alimentaire pour nourrir la population mondiale croissante, nous commencerons à manquer de phosphore. Ceci est un scénario cauchemardesque.

La solution pourrait résider dans la récupération du phosphate des déchets organiques qui sont actuellement finalement envoyés dans les décharges. Le Royaume-Uni produit environ 100 millions de tonnes de déchets organiques chaque année, qui peuvent produire jusqu’à sept pour cent de l’énergie renouvelable britannique d’ici 2020, selon le ministère de l’Environnement, de l’Alimentation et des Affaires rurales (Defra). Le gouvernement de coalition a promis de conduire le Royaume-Uni vers une économie sans déchets, et le programme de développement d’une usine de digestion anaérobie (AD) est un grand pas dans cette direction. Il y a actuellement 37 usines AD au Royaume-Uni, avec 60 autres en construction ou en cours de planification. Le ministère de l’Énergie et du Changement climatique et Defra ont entamé la semaine dernière un exercice de consultation avec l’industrie visant à accélérer le lancement du système de DA.

Les usines de DA produisent non seulement de l’énergie tout en contribuant à réduire les émissions et les déchets mis en décharge, mais elles produisent également du digestat après la combustion du carburant, qui est riche en nutriments et peut être utilisé comme engrais organique. La Chambre exhorte maintenant le gouvernement à stimuler des investissements rapides dans des technologies telles que les plantes AD qui permettront de réutiliser le phosphate dans l’agriculture, plutôt que d’envoyer des ressources limitées en décharge.

Dans le processus de recyclage de la nutrition en boucle fermée, les déchets alimentaires seront acheminés vers une usine de MA et chauffés jusqu’à la pasteurisation, tuant tous les agents pathogènes. Celui-ci sera ensuite digéré biologiquement, un processus qui libérera également du biogaz pour l’énergie, avant de le stabiliser en un liquide “digestat” qui pourra se propager dans les terres arables et les prairies. Mais nous ne le faisons pas à une échelle suffisamment grande – la technologie et la compréhension sont suffisamment avancées pour améliorer le recyclage du phosphate. Le développement de l’infrastructure plus longue est suspendu et la réglementation empêche la prise – une possibilité réelle en période économique difficile – plus tôt nous consommerons notre approvisionnement limité en engrais phosphatés.